Onlangs werd de 23-jarige L&R masterstudent Sjoerd van Empelen (Flight Performance and Propulsion) wereldkampioen zweefvliegen tijdens de Junior World Gliding Championship in Litouwen. Hij had het niet verwacht: ‘Ik ben heel blij met mijn overwinning,’ vertelt Sjoerd enthousiast.

Sjoerd vliegt al vanaf zijn 16e bij de Gelderse Zweefvliegclub, waar ook de huldiging heeft plaatsgevonden. Zweefvliegen combineren met een drukke masterstudie is niet altijd even makkelijk: ‘Zweefvliegen kost vrij veel tijd. Je bent minimaal een hele dag kwijt. In mijn masteropleiding ben ik gelukkig best vrij om mijn studietijd zelf in te delen, maar het blijft een uitdaging.’

Maar, zegt Sjoerd, er zit ook een bijzondere meerwaarde in deze combinatie van “topsporten”. ‘In het zweefvliegen gaat het om optimale keuzes maken. Je moet het beste moment kiezen om aan de opdracht van de dag te beginnen en je moet nadenken over de hoeveelheid waterballast in de vleugels. Vroeg starten is veilig, maar vaak langzamer. Iets later starten geeft meer tactisch voordeel omdat er mensen voor je vliegen, maar het brengt weer meer risico met zich mee. Als de thermiek vroeg ophoudt haal je het niet meer naast huis en verlies je veel punten in het klassement. Als zweefvlieger maak je dus veel afwegingen.’ Hoe koppelt hij dit aan zijn studie? Sjoerd: ‘Veel vakken bij de faculteit Luchtvaart- en Ruimtevaarttechniek gaan over een vorm van optimalisatie en een afweging tussen bijvoorbeeld maximale efficiëntie en minimale kosten, gewicht, enzovoorts. Ik ben er dus altijd vertrouwd mee geweest en dat merk ik in mijn sport.’

Na zijn terugkomst in Delft dronk Sjoerd een kopje koffie met de decaan van de faculteit, Henri Werij. Sjoerd: ‘Hij heeft vroeger grote wedstrijden meegedaan bij het zeilvliegen, dus we hebben het gehad over de verschillen en overeenkomsten tussen onze sporten. Erg gezellig!’ De faculteit feliciteert Sjoerd van harte met deze prachtige prestatie.

Sjoerd van Empelen met zijn teamgenoten Thomas Hoogmoed (links) en Max Kamphuis (rechts)