TU Delft Impact Contest opende deuren

Nieuws - 17 februari 2020

De tweede editie van de TU Delft Impact Contest is net van start gegaan. Momenteel kunnen studenten die hun unieke ideeën en onderzoek willen omzetten in een ondernemingsplan zich inschrijven voor de competitie. Maar waarom zou je als student hieraan meedoen? En waarom organiseert de TU Delft de Impact Contest? Oud-deelnemer Avishek Goel: “Ik was nooit van plan om ondernemer te worden.”

Energieopwekkende waterketel

Goel schopte het samen met zijn teamleden Diego Quan en Sanne Wassink van Quantum Energy & Engineering vorig jaar tot de landelijke finale van de 4TU Impact Challenge, en mocht daarom op bezoek bij premier Mark Rutte. Hun uitvinding: een waterketel voor ontwikkelingslanden die elektriciteit opwekt uit het haardvuur waarmee het water wordt gekookt. Met deze energie krijgen gebruikers verlichting tegen minder kosten dan bijvoorbeeld een kerosinelamp. Bovendien zorgt het voor schoon drinkwater.

Het product is inmiddels voorbij de proof-of-conceptfase. “We zijn nu in de labs van de TU Delft bezig om het product te optimaliseren, en we verwachten dat het over zes maanden op de markt kan worden gebracht”, aldus Goel. Er zijn al contacten in Guatemala gelegd om het product te lanceren.

Rutte enthousiast

Sinds de finale in november heeft het project een vlucht genomen. “De minister-president was zo enthousiast dat hij ons in contact heeft gebracht met de minister van Buitenlandse Zaken”, vertelt Avishek. Wat bleek: de uitvinding blijkt goed te passen in een van de Sustainable Development Goals van de Verenigde Naties: toegang tot energie voor iedereen. “Binnenkort hebben we een meeting met Buitenlandse Zaken over hoe we kunnen samenwerken.”

Het voorbeeld van Goel toont de meerwaarde van de Impact Contest goed aan. “Het verschil met het reguliere onderwijs is dat studenten tijdens de Impact Contest de eerste concrete stappen zetten naar het opzetten van een bedrijf”, vertelt Aleksandar Giga van de faculteit TBM die de competitie samen met Soapbox organiseert. Hoe levensvatbaar is je idee? Is er een markt voor? Wat doe je met de marketing? “Het gaat om de ‘big picture’: tijdens de Impact Contest leren studenten hoe je in de praktijk een goed zakelijk idee evalueert en daar een business model omheen bouwt.”

Industrie zorgt voor validatie

Aan de TU Delft komen studenten regelmatig met briljante ideeën en het starten van een bedrijf is een van de manieren om ervoor te zorgen dat je hiermee ook maatschappelijke impact kunt maken. “Met de Impact Contest leggen we de verbinding met het bedrijfsleven, dat veel ervaring heeft met het ontwikkelen van nieuwe producten en markten”, vertelt Victor Scholten, de directeur van het Delft Centre for Entrepreneurship (zie kader).

Dankzij de betrokkenheid van bedrijven kunnen we deze ideeën nog beter maken. “Dat komt bovenop het onderwijs en dat leren studenten anders niet”, aldus Scholten. “De industrie zorgt voor validatie van het idee.” Daarnaast is het natuurlijk ook leuk dat er een prijs te winnen is, wat ook zorgt voor de nodige motivatie.

X!Delft

De grote bedrijven worden gelinkt aan de Impact Contest via X!Delft. “Via X!Delft nodigen wij bedrijven uit om hun expertise te delen tijdens workshops en om studenten advies te geven”, vult Giga aan. “Het gaat echt om het linken van de ervaring uit het bedrijfsleven met studenten.” 

Dit jaar krijgen daarom ook alle teams een ondernemer als coach. “We willen studenten maximaal laten profiteren van de ervaring van het bedrijfsleven”, vertelt Giga. Ook oud-deelnemers, onder wie Avishek, worden ingezet als mentor.

Inspiratie

Van de bedrijven die meedoen – dit jaar zijn het er 40 – wordt het nodige gevraagd. Maar ze profiteren er ook van. Inspiratie, daar draait het om. “Bedrijven worden geïnspireerd door de energie van de studenten en hun innovatieve ideeën en kijken natuurlijk ook hoe ze dit kunnen vertalen naar hun eigen onderneming.” 

Het zou mooi zijn als deze bedrijven ook launching customer worden van de startups die ontstaan uit de Impact Contest, maar dat gebeurt niet vaak. Belangrijker is het advies dat studenten krijgen en de toegang tot het netwerk van deze ondernemingen.

Impact Contest zorgt voor exposure

“De Impact Contest gaf ons een goed podium en exposure. Het opende echt deuren voor ons”, vertelt Goel. Behalve de toegang tot Buitenlandse Zaken leidde het bijvoorbeeld ook tot contacten in Uganda en andere mogelijke afzetmarkten in Afrika.

Het gaf hem ook het zetje dat hij nodig had om ondernemer te worden. “Voordat ik eraan begon twijfelde ik erg. Ik zag mezelf niet als ondernemer, maar wilde wel iets doen rondom sociale innovatie. Nu weet ik dat ik dat ook kan bereiken via deze weg. Nu ben ik ondernemer.”

DELFT CENTRE FOR ENTREPRENEURSHIP

Victor Scholten over ondernemerschap en de TU Delft:

“Onze voornaamste taak is het om studenten meer ondernemend te laten denken vanuit de technologie en kennis die ze opdoen aan de TU Delft. Wat is de waarde van technologie en hoe zorg je ervoor dat bepaalde technologieën ook worden toegepast? Hiervoor bieden we onderwijs aan op zowel bachelor-, master- als PhD-niveau.

“De laatste jaren hebben we de overgang gemaakt van algemeen denken over ondernemerschap naar meer thematisch gericht onderwijs. Dan gaat het om programma’s die zijn gericht op bijvoorbeeld ondernemerschap in de zorgsector, digitale technologie, energie en de circulaire economie. Doel is om dichter tegen de technologie aan te zitten die in deze sectoren wordt gebruikt, zodat je makkelijker de koppeling met de praktijk kunt maken.

“Ons onderwijs groeit met 10 tot 15 procent per jaar en daarnaast is ook het veld van ondernemerschap vol in beweging. Technologie biedt steeds meer mogelijkheden aan ondernemers en hier doen we onderzoek naar. Ook organiseren we veel activiteiten om een ondernemende sfeer te creëren, zoals de Impact Contest en de Delft Startup Night.”